天氣不好就心情不好?科學家找到冬季憂鬱的秘密

文 / 黃惠琪|台北市松德精神科診所醫師

時序邁入秋冬,日照時間逐漸變短,人的心情好像也跟著憂鬱了起來。北台灣的居民深刻感受到:冬天陰雨不斷,濕濕答答,整個人好像都發霉了。這種氣候不好會讓心情不好的說法是否有科學根據?

丹麥的哥本哈根大學(University of Copenhagen)研究團隊最近發表他們的研究結果,試圖瞭解患有季節性情感疾患(Seasonal affective disorder,簡稱SAD,通常發生在冬天)的人跟其他一般人的腦部生理結構是否有差異。SAD在高緯度國家很常見,像在北歐國家,每六人當中就有一人有SAD。研究人員研究了11位SAD患者與23位健康者,分別在夏天與冬天替他們做正子造影檢查(positron emission tomography,簡稱PET,請見[註]),發現SAD患者與健康者的血清素轉運子蛋白(serotonin transporter protein,SERT protein)含量明顯不同—SAD患者在冬天季節時的SERT 蛋白含量比健康者還高!

問題來了,這個相當拗口的SERT蛋白是什麼東西?含量變高又是什麼意思呢?

過去,對於人類的情緒多由心理學、哲學等角度來探索,但越來越多科學研究顯示,大腦裡的神經傳導物質也會影響情緒,其中最廣為人知的就屬血清素(serotonin)。我們用來治療憂鬱症和焦慮症的抗憂鬱藥,作用機制就是促使血清素在神經突觸間的作用時間變長,來達到改善情緒的功用。簡單來說,增加大腦裡的血清素含量,可以達到心情變好的效果。

而SERT蛋白卻是會把血清素清除、回收掉,也就能預期情緒會低落。這項研究發現SAD患者到了日照時間短的秋冬季節,大腦裡的SERT蛋白含量變高,大約增加5%,難怪到了冬天心情會變差。相較之下,健康者的SERT蛋白不論夏天或冬天,含量都沒改變,情緒也較能維持平穩。

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